Ieper is een stad in West-Vlaanderen, ongeveer 35 km van Kortrijk. De stad wordt ook wel ‘de Kattenstad’ of sinds het bezoek van paus Johannes Paulus II, ‘Vredesstad’ genoemd. De stad is ontstaan met de inrichting van een grafelijk castrum. Ten oosten daarvan bevond zich het forum of de markt, ten noorden de Sint-Maartenskerk. Mede door de Eerste Wereldoorlog is Ieper een veelbezochte plaats en het zeker waard om eens heen te gaan. Zelf ben ik tijdens de Lerarenopleiding Geschiedenis al eens langs de beroemde begraafplaatsen geweest, heb ik de loopgraven bekeken en het museum in de stad bezocht. Nu ben ik, ongeveer 15 jaar later, nog eens teruggegaan naar deze stad. Kortom genoeg redenen om dit stadje te bezoeken, zeker als je het combineert met de andere steden in deze regio, zoals Brugge, Gent, Kortrijk, Oudenaarde, Roeselare of een kustvakantie in Oostende of Koksijde.

Met de trein naar Ieper

Je kunt de stad vanuit verschillende steden prima met de trein bereiken. Vanuit Kortrijk is dat bijvoorbeeld een half uur reizen. Als je tijdens de vakantie reisjes met de trein wilt maken binnen België, kijk dan vooral van te voren even op https://www.belgiantrain.be/nl voor actuele informatie over routes en prijzen. Er zijn veel soorten kortingen te vinden zoals weekendvoordeel, gezinsvoordeel of uitjes met korting, vergelijkbaar met onze spoordeelwinkel van de NS. Zo ging ik bijvoorbeeld met de trein naar Ieper in combinatie met een bezoekje aan het museum In Flanders Fields met veel korting en maakte ik op zaterdag bewust een reisje vanwege de weekendkorting.

Geschiedenis

Tijdens de middeleeuwen nam de handel toe en de stad ontwikkelde zich verder. Zo kwamen er in de 12de eeuw nieuwe parochiekerken bij. Ook bouwde de graaf van Vlaanderen een nieuwe burcht ten zuidwesten van de stad, het Zaalhof. Ieper kende een bloeiperiode en had als derde stad van Vlaanderen (na Gent en Brugge) een belangrijke rol als stad van het graafschap Vlaanderen. Lakens uit Ieper waren in de vroege 12e eeuw terug te vinden op de jaarmarkt van het Russische Novgorod. In de 13de eeuw telde de versterking van de stad negen poorten. Vanaf de 14de eeuw kende de stad een economische teruggang en ook de bevolking daalde. Ook kwam er een onrustige periode door de godsdiensttwisten. Als grensstad is Ieper vaak in buitenlandse handen geweest door de eeuwen heen: Spanje, Oostenrijk, Frankrijk, Nederland.

Tijdens de volledige duur van de Eerste Wereldoorlog was de stad aan drie zijden omringd door Duitse troepen, door de Britse verdedigers werd deze boog in het front de Ypres Salient genoemd. Eenzelfde situatie deed zich eveneens voor, verder naar het zuidoosten, bij de Franse stad Verdun. De Duitsers slaagden er niet in de stad te veroveren. De Duitse cavalerie had – nog voor de gevechten begonnen rond Ieper – de stad kunnen binnendringen en doortrekken; deze veldtocht duurde maar enkele dagen. Ondanks een aantal groots opgezette veldslagen die aan 500.000 soldaten het leven kostten, bleef Ieper uit handen van de Duitsers. Er zijn Vier grote Slagen om Ieper geweest. Op 18 maart 1918 werd de Vierde en laatste Slag om Ieper gestreden. Na deze laatste slag was de stad Ieper geheel verwoest. Op 28 september 1918 verlieten de Duitsers Langemark. Ruim zes weken later, op 11 november 1918 om elf uur in de ochtend was de oorlog officieel afgelopen.
Na de oorlog gingen, vooral bij de Britten, stemmen op om de stad niet weer op te bouwen maar zo te laten liggen, als grimmig gedenkteken. Churchill zei hierover: Ik zou alle ruïnes van Ieper willen behouden: er bestaat in de hele wereld geen heiliger plaats voor het Britse volk. Toch werd de stad weer teruggebracht in de vooroorlogse staat, voornamelijk met geld van de Duitse herstelbetalingen. De wederopbouw duurde meer dan veertig jaar. Ieper speelt een belangrijke rol bij herdenkingen van de Eerste Wereldoorlog en wordt vooral door de Britten gezien als middelpunt van de herdenkingen van deze oorlog. De velden rond de stad zijn bezaaid met meer dan 170, goed onderhouden, begraafplaatsen.

Bezienswaardigheden

Grote Markt

De Grote Markt geeft de stad zijn middeleeuwse uitstraling en is omringd met oude huizen, of de reconstructies ervan na de vernieling in de Eerste Wereldoorlog. Zelf vond ik het erg jammer dat het plein ook een parkeerplaats is voor auto´s, dat haalt wel wat van de charme weg. Aan de kant waar de markt wel autovrij is, staat een maquette van de Lakenhalle en het belfort en een fontein. De Grote Markt van Ieper is na die van Sint-Niklaas de grootste van Vlaanderen. Elke zaterdagochtend is er marktdag, waardoor de hele markt bezet is door marktkramen. In 1187 werd aan de oostkant het Onze-Lieve-Vrouwgasthuis opgericht. In de 13de eeuw werd de lakenhalle met belfort gebouwd. De schepenen huurden aan de noordzijde een middeleeuws steen, dat zij in